土卫二:太阳系第十七大卫星,一个表面几乎全部被冰覆盖的卫星

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太阳系中有八大行星,其中最为漂亮和迷人的行星当属“土星”,土星是一颗巨大的气态行星,体积和质量仅次于木星,是距离太阳第六远的行星。土星不仅仅具有巨大的环状结构,而且还拥有数量众多的卫星,到目前为止,我们总共发现并确认了土星的62颗卫星,仅次于拥有79颗卫星的木星。

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土星第六大卫星土卫二

在太阳系的卫星家族中,如果按个头来排序,那么最大的卫星是木星的卫星“木卫三”,第二大的卫星就是土星的“土卫六”,直径达到了5151千米。此外在土星的卫星当中,土卫五、土卫八、土卫四和土卫三的直径都超过1000千米,今天我们要介绍的是土星的第六大卫星“土卫二”,不过个头和土星的前五大卫星差别很大,土卫二的直径只有504千米。

太阳系卫星家族

土卫二的直径只有“土卫六”的十分之一,不过在太阳系卫星家族中也能排行第十七位。土卫二是由英国天文学家威廉·赫歇尔在1789年发现的,威廉·赫歇尔利用了自己设计制造的大型反射天文望远镜进行观测,发现了土星的两颗卫星(土卫一和土卫二)、天王星以及天王星的两颗卫星,为人类的宇宙探索做出了贡献。

土卫二表面

土卫二个头虽然小,但是还是能够使自身保持球形形态,土卫二最大的特点就是“表面几乎能够百分之百反射太阳光”,之所以反射率这么高,是因为土卫二的表面是被厚厚的冰所覆盖的。由于土卫二个头很小,距离地球有很远,所以利用地球上的天文望远镜很难进行准确观测,1977年发射的旅行者1号是第一个拍摄土卫二的人类航天器,当时拍摄的距离大约为20万千米,虽然分辨率不高,但是能够推断出土卫二具有极高的反射率。

高反射率的土卫二

旅行者1号的造访,让我们对土卫二产生了浓厚的兴趣,因为高反射率有可能是覆盖大面积的冰引起的,而冰就是固态的水,所以人类对于土卫二是否有可能存在生命产生了浓厚的兴趣,这也直接促使探索土卫二成为1997年发射的“卡西尼号”探索土星的重要任务之一。卡西尼号在2004年,在近距离拍摄了土卫二,进行了4次近距离的飞掠,确认土卫二表面全部被冰覆盖。

土卫二内部结构

在土卫二表面覆盖的冰面形成了各种地形,包括广阔而平坦的巨大冰原,以及隆起的冰山脊,还有张裂下陷的冰缝和冰谷,另外还有少量的陨石坑。从陨石坑的数量角度来看,土卫二的陨石坑数量明显偏少,由此推测土卫二的表面冰层是在不断地运动之中的,较为久远的陨石坑在冰层运动变化中消失了。

土卫二冰火山喷发

土卫二的表面还存在类似地球的地质活动,也有类似地球的火山喷发状况,只不过在土卫二上是“冰火山”,喷发的是冰晶。推测土卫二内部可能拥有类似地球软流层中的放射性元素,而放射性元素的衰变,释放热能,使得下层的冰融化,类似地球的岩浆,上升到土卫二表面形成“冰火山”。由此,土卫二内部可能存在液态水,是否有有机生命的存在呢?这就需要我们进一步的探索研究了。

土卫二上的冰火山和土星

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